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12勝17敗,這是灰熊在2013年結束前的戰績。

當大家把目光放在東區籃網大軍爆走的同時,灰熊默默在2014年打出了32勝15敗、勝率6成8的驚人戰績,一路從西區倒數三名,衝到了季後賽名單內。

雖然灰熊昨日敗給了養生軍團馬刺,掉到西區第九,但不可否認,灰熊的大進擊,讓原本就撲朔迷離的西區六、七、八名之爭,增添了更多變數。

灰熊為何能振衰起敝?主要有三點關鍵:新血加入、找回防守、傷兵歸隊。

新血加入方面,灰熊1月初透過三方交易,從賽爾提克換來了Courtney Lee,成功頂上Tony Allen因傷缺陣的後場空缺。這項交易基本上普遍被視為灰熊能夠扭轉局勢的轉捩點,雖然離隊的Jerryd Bayless進攻爆發力出色,但Lee擁有Bayless所沒有的身高,以及水準以上的防守能力,生涯三分球命中率也超過3成8,是一名相當好的團隊球員。

LEE

Lee來到曼菲斯後,在30分鐘左右的上場時間中,可以攻下11.2分,沒有適應問題,也讓灰熊穩住了後場防線。

此外,筆者認為另一名關鍵的新血,是更早簽下的James Johnson。這則去年12月中的簽約消息,大多被人忽略;當時灰熊正處於連敗低潮中,簽下Johnson前,球隊已經吞下三連敗,在Johnson加入、尚未受到重用前,又連輸兩場,苦吞球季最長的五連敗。由於這樣輸下去不是辦法,加上Tayshaun Prince的受傷,總教練Dave Joerger決定調整陣容,將Johnson拉到先發;沒想到球隊還真的成功止敗,戰績更開始逐步拉升。

JJ

話說Johnson這幾季遊走各隊,也僅能算是稱職的板凳球員,他對灰熊真的如此重要?其實Johnson整個賽季目前也只先發了兩場,在傷兵陸續歸隊後,上場時間更減少許多。他基本上就是以體能見長的球員,進攻手段粗糙;但當他在12月底到1月中、獲得較多上場機會時,他成功喚起灰熊真正能夠與聯盟列強一較高下的武器:防守。

灰熊近年能夠成為聯盟強權之一,靠得就是強悍防守。但總教練Joerger開季前曾強調將會加快球隊的進攻節奏,讓球隊趨於攻守均衡。原則上攻守均衡的方向並沒錯,然而筆者在XXL的開季分析中也提到,灰熊陣容上的優勢仍在禁區,半場系統才是最主要的進攻手段,如何拿捏快慢之間的分寸相當重要。

沒想到灰熊開季後,雖然刻意加快球賽節奏,但進攻效率仍未有明顯改善,反倒是賴以維生的防守體系出現大問題,團隊平均失分飆高近96分,與前一季聯盟最低的89.3分相差甚遠。最佳防守球員Marc Gasol在11月下旬受傷後,球隊防守更是出現崩盤現象,戰績一瀉千里。一直到Johnson的加入,他在防守端積極的投入,才讓球隊慢慢找回基本的防守態度。雖然1月初又傷了Tony Allen,但球團也很快透過交易找來了Lee,定調加強防守的態度明確,球隊才又慢慢步上正軌。

MARC

基本上灰熊的傷兵都在1月、2月陸續歸隊,除了Prince最近扭傷腳踝,灰熊的陣容算是相當完整。球隊目前還剩下五場比賽,下一場對熱火會是一場硬仗,但接下來的76人、湖人則都是軟柿子,絕對要穩穩拿下。

對灰熊來說,最關鍵的還是最後兩場賽事,分別對上目前分居七、八名席次的小牛與太陽。妙的是這三隊都還各有一次互相交手的機會,互咬的態勢明顯,勝差也都在1.5場內,西區的季後賽名單,很有可能到最後一刻才會大勢底定。

本季灰熊的表現,讓筆者想起了10-11年賽季的灰熊,開季前兩個月勝率也不到五成,一樣是在新年過後急起直追,在例行賽最後階段才拿下季後賽門票。而且當年他們還在第一輪上演老八傳奇,撂倒了第一種子黑衫軍馬刺。

本季有沒有機會舊事重演呢?雖然例行賽馬刺橫掃了灰熊,但我相信馬刺迷應該還是不太希望這頭灰熊出現在季後賽名單中……

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